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        太空“挖矿”之争:多国颁布太空采矿计划

        来源:金羊网 作者:李钢 发表时间:2022-06-11 07:57
        金羊网  作者:李钢  2022-06-11
        这是一场人类对深空资源开发的又一次尝试,而且看起来很成功。
        美国宇航局2020年8月11日发布的图片显示了OSIRIS-REx飞船对本努小行星进行第二次采矿演习(资料图) 视觉中国

        日本在小行星发现氨基酸,不仅是“生命起源”这么简单

        羊城晚报全媒体记者 李钢

        日本宇宙航空研究开发机构(JAXA)近日宣布,在探测器“隼鸟2号”采集的小行星“龙宫”样本中发现了20多种氨基酸,这是首次直接确认“在地球外存在氨基酸”。由于氨基酸是构成蛋白质的基本单位,也是探究地球生命起源的重要线索。科学界纷纷报道这个“划时代的发现”,认为是“地球外首次发现生命之源”。

        虽然大众聚焦于“生命起源”的话题,但形成对小行星的探测、着陆、勘探、回送的技术能力,才是这一耗时六年的深空探测行动的真正意义所在。

        这是一场人类对深空资源开发的又一次尝试,而且看起来很成功。

        日本处于领先地位

        相比起中美等国将深空探测的目标锁定在月球、火星、金星等星体,日本的目标很明确——太阳系中数量众多的小行星。因此,JAXA自成立之日起,就没有像其他国家一样将精力投入在航天工程上,而是制造小型探测器针对小型天体进行探索。

        早在2005年,日本就曾经发射了“隼鸟1号”,但那次探测行动基本失败。2014年,日本发射“隼鸟2号”,2020年12月返回。这是人类有史以来首次成功实施的小行星采样返回任务,日本也因此而一举取得小行星探测的领先地位。

        要知道,不同于火星,地外小行星为近乎无重力状态,因此探测器登陆小行星不需要面对着陆火星“恐怖8分钟”这样的超级技术难题。因此,一旦形成和掌握了成熟的技术路径,人类就可以持续不断地登陆各个小行星。

        小行星最具开发潜力

        登陆小行星的背后,是对太空资源的需求与竞争。

        小行星等天体中往往富含着铂、钯等稀有金属和氦-3等稀有能源,以及其他的未知资源。2015年,一颗名为“2011UW-158”的小行星掠过地球轨道,虽然这是一颗直径不到一公里的流浪天体,但是科学家们却发现,它的内核为铂金构成,储量估计不少于1亿吨,价值超过5.4万亿美元。相关数据显示,全球铂族金属的储量仅为6.9万吨。这一发现在当时顿时“引爆”了许多商业公司的野心,纷纷提出了太空采集资源的计划。

        一颗小行星就足以让人类疯狂,而它只是浩瀚宇宙中一颗尘埃而已。

        更重要的是,目前普遍认为,小行星是最易接近、也最具开发潜力的对象。

        而根据2019年《世界能源统计年鉴》显示,石油、天然气及煤炭三种能源储量分别仅够维持50年、50.9年及132年的全球消费。同时,据联合国人口基金会预测,全球每年增加人口数量将保持在8600万以上,到2050年世界人口将达到98亿,能源需求量日益增加。

        多国颁布太空采矿计划

        太空竞争正日益成为各国博弈的新方向之一。

        其实,日本的此次小行星探测行动,并非表面上的一家所为,其背后有着美国提供的技术支撑。

        美国国家航空航天局一早就开始着手研究小行星资源的开发方案,并且在2011年宣布将可能在2025年左右派宇航员登陆小行星,为实现近地小行星的商业化矿业开发做准备。美国2015年还出台了《美国商用太空发射竞争法案》。这一方案的主要目的,就是为了便利美国公民的太空探索与开发活动,鼓励商业太空资源开发企业。

        虽然这一行为备受争议,但不可否认的是,人类非常渴望到小行星上“挖矿”。例如在数轮融资中获得数百万美金的行星资源公司、深空矿业公司,以及原始空间公司、小行星矿业公司等都有着野心勃勃的计划。卢森堡政府还与行星资源公司签署了价值数百万美元的合同,以便让该公司在欧洲设立办事处。而与此同时,日本、苏格兰和阿联酋等也已颁布了自己的太空采矿法律或投资计划。

        4月21日,我国国家航天局透露,继“天问一号”首次火星探测任务圆满完成后,中国行星探测工程将开始小行星探测,并且已经着手探测任务的实施。

        编辑:邬嘉宏
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